Canadian Medical Hall of Fame

“La découverte du 'corpuscule de Barr' constituent l’héritage qui lui survit.”

© Irma Coucill & CMHF
1998 Intronisé

Dr Murray Barr

Né: 
le 20 juin 1908 à Belmont, Ontario
Mort: 
le 4 mai 1995
Études: 
MD - Université de Western Ontario
Il arrive parfois que d’immenses découvertes prennent naissance sous le microscope. Lorsque les Drs Murray Barr et E.G. Bertram publient un article dans la revue « Nature » au sujet de leur découverte de la chromatine sexuelle, ils ouvrent une nouvelle ère de recherche sur les troubles génétiques et les diagnostics connexes. La découverte de ce qui fut plus tard baptisé « corpuscule de Barr » est à l’origine de la génétique comme champ d’études et allait paver la voie de la cytogénétique humaine.

En 1948, les Drs Barr et Bertram font une découverte révolutionnaire : une masse dense de chromatine (matière qui contient le code génétique) est présente seulement dans les cellules nerveuses femelles. En poussant la recherche, le Dr Barr démontre que ce phénomène se présente dans la plupart des cellules de mammifères. Cette découverte établit pour la première fois un  lien entre les anomalies des chromosomes sexuels et les maladies humaines. En étudiant certains défauts des chromosomes, le Dr Barr contribue à mieux faire comprendre de nombreux troubles congénitaux, notamment les syndromes de Down, de Klinefelter et de Turner.

En 1995, en collaboration avec le Dr K.L. Moore, le Dr Barr met au point le test du frottis buccal, une méthode non invasive permettant de prélever des cellules humaines de la bouche pour effectuer des tests génétiques. En combinant cette méthode avec le karyotypage, les chercheurs ont pu repérer des personnes dont les chromosomes sexuels possèdent un nombre anormal de corpuscules, ce qui a permis de perfectionner le diagnostic et le traitement des maladies congénitales.

Les contributions du Dr Barr s’étendent au-delà de son influence sur la recherche médicale et clinique. Toute une génération d’étudiants en médecine a en effet été formée par ce professeur de neuroanatomie dévoué et passionnant. Son manuel, The Human Nervous System, est devenu la référence en neuroanatomie partout dans le monde et a été traduit en plusieurs langues. Outre sa carrière en médecine, le Dr Barr s’est distingué comme commandant d’escadre dans l’Aviation royale canadienne durant la Seconde Guerre mondiale.

Le Dr Barr a reçu de nombreux prix et distinctions honorifiques à l’échelle nationale et internationale, notamment une mise en candidature pour le prix Nobel, la Médaille de mérite Gairdner et le Prix de la fondation internationale Joseph P. Kennedy. Il fut aussi l'un des premiers Officiers de l'Ordre du Canada. Dans sa vie personnelle, il laisse le souvenir d’un père de famille modeste. Dans sa vie professionnelle, le Dr Barr s’est taillé une place d’honneur dans l’histoire du Canada, où son héritage important lui survit encore aujourd’hui.